10 de Agosto: Día Nacional de la Isla de los Estados

La Isla de los Estados es una reserva conformada por un grupo de islas e islotes
ubicados al este de Tierra del Fuego, en el extremo sur de nuestro continente.
Se trata de una reserva provincial, pero el dominio de la isla es de la Armada Argentina.

Tiene una longitud aproximada de 65 kilómetros. En su parte más ancha mide 16 kilómetros y la más estrecha sólo 500 metros. Su superficie, incluida la de las islas adyacentes: Año Nuevo al Norte, Dampier y Menzies al Sur, es de unos 530 kilómetros cuadrados.

La costa tiene 300 kilómetros formados por bahías y fiordos, con acantilados que caen abruptamente sobre el mar, y también algunas playas de canto rodado y de arena. El centro de la isla está atravesado por dos hileras de montañas rocosas que son las últimas estribaciones de la Cordillera de los Andes. La altura máxima alcanza los 823 metros.

Es muy importante el ecosistema de la isla, ya que es elegida por aves y mamíferos marinos para la reproducción de las especies.

En los siglos XVII a XIX fue muy frecuentada por los marinos a causa de la intensa navegación de los mares australes, tomando trascendencia mundial, no sólo por su ubicación sino por las historias que se contaban.

Por su aislamiento y difícil acceso, se instaló allí en 1899 una cárcel, que por las condiciones en que se encontraba impedía escaparse a los presos. El presidio funcionó allí hasta fines de 1902, pero fue trasladado definitivamente a Ushuaia por razones de seguridad, de disciplina y hasta de humanidad, porque la salud del personal y de los penados se resentía con el clima riguroso de la isla.

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En la actualidad, la actividad humana se limita a un apostadero de la Armada Argentina.

El Día Nacional de la Isla de los Estados se celebra en honor de Luis Piedrabuena, que fue considerado como el “dueño” de la isla, y la custodió hasta su muerte.

Luis Piedrabuena nació el 24 de agosto de 1833 en Carmen de Patagones. Se casó con Julia Dufour y con ella tuvo cuatro hijos: Luis, Ana, María Celestina y Julia Elvira. Como hombre de familia, sufrió el alejamiento de su hogar en cada uno de sus viajes, hasta su muerte: el 10 de agosto de 1883.
En 1998, se estableció por ley en su homenaje el 10 de agosto para el recordatorio de “su” isla.
Fue un ferviente patriota y un marino extraordinario. Fue recibido por los presidentes Mitre, Sarmiento y Avellaneda, y llegó a ser distinguido por la reina de Inglaterra, el káiser de Alemania y el presidente de los Estados Unidos.
En 1859 fundó un establecimiento comercial para el trueque de mercaderías con los indios tehuelches, en la isla Pavón (próxima a la desembocadura del río Santa Cruz), y habilitó, además, un puesto de apoyo en la isla de los Estados.
Su asentamiento era el único lugar civilizado al sur de Carmen de Patagones, y allí se izó la bandera nacional y se defendió la soberanía argentina al sur del río Santa Cruz.

Isla de los Estados,diciembre 1902

En uno de sus tantos viajes, llegó hasta el Cabo de Hornos y dejó grabado en un peñasco: “Aquí termina el dominio de la República Argentina. En la Isla de los Estados (Puerto Cook) se socorre a los náufragos. 1863. Capitán L. Piedra Buena”.
En 1864 fue nombrado Capitán Honorario de la Marina Nacional, y en 1868, cuando el gobierno otorga las primeras concesiones de tierra en el sur, le son entregadas en propiedad a Piedrabuena la Isla Pavón y la Isla de los Estados, en reconocimiento a sus méritos marítimos, tanto humanitarios como de reafirmación de la soberanía argentina sobre las tierras australes.
Su presencia constituyó uno de los más poderosos argumentos esgrimidos por Argentina en la definición del trazado de límites con Chile (en 1881, tras 22 años de su permanencia en la Patagonia austral, Argentina y Chile firmaron un tratado de límites).

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Faro San Juan de Salvamento
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